Для того чтобы с первого взгляда на команду определить, кто ее настоящий лидер, совершенно не нужно "закапываться" в бессчетном количестве списков с личной статистикой и показателями полезности играющих в ней хоккеистов. Достаточно просто посмотреть на них (хоккеистов), что называется, в деле. А уж соперник, сражающийся за очки и, как следствие, удобное место под солнцем (читай - в турнирной таблице) поведает о лидерах противника лучше любого специалиста.

"Скажи мне, кому больше всего достается в команде, и я скажу, кто является в ней самой важной и заметной фигурой". Так можно перефразировать известную поговорку на хоккейный лад. Кто чаще всех получает клюшкой или локтем в лицо, удары по рукам и тычки в спину? Кого неизменно встречают подножками, зацепами и толчками на борт? Кого стараются "выключить" из игры уже с первых ее минут, чтобы лишить противоборствующую сторону мощнейшего как физического (в плане - атакующего), так и психологического "оружия"? На ком с удивительной изощренностью применяют (или пытаются применить) все имеющиеся в арсенале силовые приемы, включая те, что находятся за гранью дозволенного? Безусловно, на самом лучшем, самом азартном, самом активном и самом результативном игроке "по ту сторону баррикады" - в общем, на истинном "вожаке".

Об этом, наверное, мог бы многое рассказать Андрей Коваленко - одна из ярких личностей сегодняшнего "Локомотива" - если бы скромность в отношении к своим хоккейным заслугам не была бы отличительной чертой его характера. Он не склонен преувеличивать свою деятельность, всячески подчеркивая, что без команды и партнеров, по большому счету, никогда не стал бы столь заметной фигурой на льду. Впрочем, о мужестве и бесстрашии хоккеиста вы можете судить и сами. Еще не совсем забылась "охота на Коваленко" времен минувшего плей-офф, как начавшийся сезон обозначил прежнюю "линию поведения" некоторых команд и поставил новый старый вопрос: как уберечь своего лидера от попыток "вывести его из строя"?

А лидер, получив два удара по лицу, словно издеваясь, в два раза активнее действует в чужой зоне, три подножки - с тройным усердием осаждает ворота соперника. Ему, конечно, бывает и трудно, и больно, но он никогда об этом не скажет. Присмотритесь к нему сегодня, когда он выйдет на лед, и на его волевом подбородке вы увидите очередное свидетельство "ласкового и трепетного" отношения со стороны соперника - в данном случае, игроков столичных "Крыльев Советов", с которыми "Локомотив" проводил свой первый матч нынешнего чемпионата России. Говорят, конечно, что шрамы украшают мужчину, но…

- Да черт его знает, - улыбается Коваленко, - Кто-то говорит - украшают, кто-то - нет. Это, видимо, кого как.

- А тебя?

- Окружающим, наверное, виднее (улыбается). От себя могу сказать: это моя работа, и я лично давно уже не обращаю никакого внимания на подобные вещи.

- А что, если не секрет, думает твоя жена о каждом приобретенном тобой новом "боевом украшении"?

- Вот уж этого я честно не знаю. Когда жена придет на хоккей, ты у нее и поинтересуйся, что она об этом думает.

- Складывается такое впечатление, что практически у любого соперника считается едва ли не "делом чести" поставить очередной шрам Коваленко.

- Вообще-то я не замечаю, чтобы конкретно против меня намеренно играли с особой жестокостью. Скорее всего, я думаю, против лидеров в каждой команде всегда стараются действовать жестче.

- То есть, ты не считаешь, что в стартовом матче "Локомотива" с "Крыльями Советов" москвичи вели целенаправленную "охоту" на тебя и твоих партнеров по звену, продолжающуюся еще с прошлой весны?

- Не могу ничего сказать по этому поводу. Это медаль о двух сторонах: можно привести доказательства в пользу обоих утверждений. Надо спрашивать у главного тренера "Крыльев Советов": ставит он своим подопечным задачу грубо играть, или у них случайно получается. Если такова его установка, значит, игроки успешно выполняют задание наставника, а если это случайность, тогда это - признак невысокой квалификации хоккеистов. Они не успевают за нами, и поэтому грубят, фолят и бьют клюшками по лицу.

- Именно такую оценку и дал действиям своих подопечных на послематчевой пресс-конференции главный тренер "Крылышек" Сергей Котов: дескать, молодые, неопытные, не успевают за лидерами и фолят от безысходности.

- Но это же не выход из положения! Ненормально, если в одном матче по десять раз игрокам попадают клюшкой по лицу. Причем совершенно разные хоккеисты, и не только молодые. Я ничего не буду утверждать по данному поводу. Ответ на вопрос может дать только соперник. Тренер москвичей вот уже второй год подряд, начиная с прошлого четвертьфинала плей-офф, говорит, что подобная жесткость и грубость со стороны его игроков - непреднамеренна. Кто его знает, может оно все так и есть: простое стечение обстоятельств. С другой стороны, половина игроков поменялась, а играют по-прежнему так же…

- Ты никогда не таишь зла на своих обидчиков? Бывает ли такое, что в ответном матче "вдруг" вспоминается неласковое отношение к себе и хочется ответить подобным образом?

- Никогда такого не было, и я думаю, что, скорее всего, не будет. Я не из числа тех людей, которые отвечают грубостью на грубость. Предпочитаю игрой доказывать свою силу и их неправоту. Хотя, конечно, случаются ситуации, когда нервы не выдерживают, и тогда срываешься. Особенно, если соперник постоянно играет за гранью дозволенного, да еще и судья этого не замечает.

- Когда ты выходишь на лед, не возникает чувство некоторой опасности за свое здоровье, учитывая то, как жестко тебя всегда встречает противник, или настоящий хоккеист не должен об этом думать?

- По крайней мере, я никогда об этом не думаю.

- Открой болельщикам тайну, за что на Мемориале Ромазана ты удостоился приза как самый эмоциональный игрок турнира?

- Это надо спросить у организаторов, по каким критериям они оценивали мою эмоциональность (улыбается).

- Говорят, тебе чем-то не угодил секундомер главного арбитра, который зафиксировал победу магнитогорца Евгения Корешкова в конкурсе на скорость?

- Можно и так сказать. Просто данные секундомера у нашего тренерского штаба почему-то не совпали с данными на секундомере у судей, вот я и поехал объяснить, что у них "оборудование" старого образца, и подсчет ведется неправильно (улыбается).

- И кто же должен был выиграть конкурс по "ярославскому секундомеру"?

- Я даже не знаю, да это и не важно. Дело в принципе. И потом, это ведь было "Мастер-шоу", вот и получилось небольшое шоу (улыбается).

- Но ты на самом деле настолько эмоциональный?

- Конечно, эмоциональный!

- Эмоциональный человек, или эмоциональный игрок?

- И тот, и этот: то есть и в жизни, и на льду. Могу взорваться, а через пять минут успокоиться и "отойти". Уж не знаю, хорошо это или плохо. В разных ситуациях по-разному, наверное.

- Ты пытаешься как-то совладать со своими эмоциями, или пускаешь все на самотек?

- Опять же, когда как. На льду, обычно, хочешь - не хочешь, но надо справляться с проявлениями несдержанности, а то эта вспыльчивость может пойти во вред команде. Удаление, например, или еще что-нибудь. А дома, я считаю, эмоции нельзя копить. Лучше их выплеснуть, и жить дальше спокойно. Моя жена, например, все это знает и прекрасно понимает (улыбается).

- Всем бросается в глаза то, что ты очень часто апеллируешь к судьям во время игры. Такое желание "пообщаться" с арбитрами стало возникать только в России или в НХЛ тоже было твоей отличительной чертой?

- В НХЛ я вообще с судьями не разговаривал. В командах, где я играл, были свои капитаны и ассистенты, кто этим занимался.

- Разговоры с арбитрами входят в обязанности помощника капитана?

- Во всяком случае, у меня сейчас есть такое право, если капитан не подъезжает к судье, то могу подъехать я за разъяснением той или иной ситуации, или чтобы показать на какую-то ошибку. В принципе, у каждого бывают просчеты, и любое действие арбитра по идее можно оправдать. Но если ошибка очевидна, хотя бы нужно пытаться что-то доказать.

- Но говорят же, что спорить с судьями бессмысленно…

- Да уж, за этот год, что я здесь играю, я все больше убеждаюсь, что спорить с ними действительно не имеет смысла. Как арбитр сказал - так и есть, сколько бы ты не старался, он будет твердо стоять на своем. Иногда даже просто из принципа.

- Капитан "Локомотива" Дмитрий Красоткин, похоже, уже давно для себя это уяснил. Почему же ты, понимая, что пререкаться с судьей бесполезно, все равно все время участвуешь в подобных "разборках"?

- А это все как раз эмоциональность моя и сказывается! Не могу спокойно, сквозь пальцы, смотреть на несправедливость, если она существует. Вот и пытаюсь подсказать, чтобы судья был повнимательнее в следующем эпизоде, чтобы безнаказанно не пропускал грубость.

- Неужели кто-то прислушивается?

- Не то, чтобы прислушивается, но часто бывает так, что подъедешь, скажешь, и арбитр тебе нормально отвечает: да, мол, пропустил, в следующий раз буду внимательнее.

- А бывало, что даже слушать не хотели?

- Конечно. Даже так говорили: "Я - судья, что хочу, то и делаю". Но не стоит об этом сейчас говорить.

- Ну и не будем. На встрече с болельщиками ты ловко уклонился от ответа на вопрос, когда же все-таки у тебя День Рождения: 7-го июня или 7-го июля. Так в какой день ты принимаешь поздравления?

- 7-го июня.

- День танкиста, День железнодорожника - какие еще дни в году ты считаешь своими профессиональными праздниками?

- А я не считаю День танкиста своим профессиональным праздником.

- Не скромничай. Ну, хорошо, допустим, только День железнодорожника. А что еще?

- День Рождения, Новый Год, 7 ноября, 1 мая, день рождения Вовы Самылина…(смеется). Еще?

- Да нет уж, достаточно. Давай теперь поговорим серьезно и о хоккее. Какой сезон тебе было начинать тяжелее: минувший или нынешний, все-таки в прошлом году ты не полностью проходил предсезонную подготовку с командой?

- После отпуска всегда тяжело начинать работу. С учетом того, что прошлым летом я чуть позже стал тренироваться с командой, то в этом году, наверное, немного труднее. Хотя в принципе, наверное, одинаково сложно. Все-таки, по моему мнению, два месяца предсезонки по две тренировки почти каждый день - это слишком много для игроков.

- Для всех игроков, или для возрастных игроков?

- Могу ответить только за себя: для меня это много. Лично мне достаточно максимум полтора месяца, а то и месяц. Я считаю, что в России на лед хоккеисты встают слишком рано. Только из отпуска, и сразу - на коньки. Говорят, что за это время якобы лучше войдешь в форму и почувствуешь игру. Мне кажется, что первые две-три недели можно просто бегать кроссы, заниматься штангой, физической подготовкой, устраивать различные спортивные игры, но на лед, я считаю, нужно выходить в середине июля, а то и ближе к его концу. За месяц можно вдоволь накататься и набрать оптимальную форму. Тренироваться два месяца, конечно, не тяжело, просто, на мой взгляд, бессмысленно. Но еще раз повторюсь, что это исключительно мое личное мнение.

- Говорят, что Владимир Вуйтек, адаптировавшись к российским условиям, теперь более жестко проводит тренировки?

- А кто это сказал?

- Ну, скажем, некоторые свидетели тренировочного процесса.

- Ну, если свидетели говорят, значит, так оно и есть (улыбается). А если серьезно, то насчет жесткости это не так, а вот нагрузки, на мой взгляд, в этом году действительно немного увеличились. Но следующий вопрос, который ты, наверное, захочешь задать, уже не ко мне: почему и отчего. Это компетенция тренера, как он посчитает нужным, так мы и будем работать. Может, у Владимира свои тактические задумки: натренировать нас, делая упор на физику, чтобы мы потом резко "выстрелили".

- Какие-то из уже сыгранных матчей в Чемпионате России стали для тебя сюрпризом, или сенсаций не произошло?

- Ты имеешь в виду результаты, показанные другими клубами? Нет, ничего удивительного не произошло. В этом году, я считаю, вообще ничему не нужно удивляться. Сейчас любая команда может показать результат. Хороший результат. Если в прошлом году 7 клубов за несколько туров перед плей-офф уже обеспечили себе твердое место, а потом 8-ми оказались "Крылья", то в этом году так не получится. С первых же матчей за "восьмерку" будут бороться и Хабаровск, и Уфа, и Новокузнецк, и обязательно кто-нибудь еще.

- Как, по-твоему, увеличивает ли сокращение Суперлиги силу и зрелищность чемпионата, или напротив, команды очень быстро разделятся на две группы - одни будут бороться между собой за медали, другие - за выживание?

- Ни в той, ни в другой ситуации, зрелищность, думаю, намного не увеличится. Ее и так предостаточно. По-твоему, те команды, которые окажутся внизу турнирной таблицы в положении "на вылет", будут биться сильнее? Мы играем не "на вылет", но мы же тоже бьемся! У всех свои задачи, но сила чемпионата зависит не от этого. Проходных матчей как не было в прошлом году, так и не будет и сейчас. А двадцать команд, шестнадцать или четырнадцать в Суперлиге - хоккей в России от этого сильнее не станет. Игроки-то в командах по большому счету останутся те же: из одних клубов уйдут, в другие придут.

- По первому матчу "Локомотива" ты уже можешь сказать: играть в три звена тяжелее?

- Без разницы. Сейчас есть силы, поэтому можно хоть в три звена, хоть в два (улыбается). А если серьезно, то, конечно, играя в прошлом году в четыре звена, мы действовали с большей легкостью. Но пока особых трудностей нет: после предсезонки все ребята полны сил и могут спокойно играть в три пятерки. Тяжело может быть позже, ближе к середине чемпионата.

- Твои прошлогодние конкуренты-снайперы из других команд уже начали забивать голы, кое-кто оформил дубль…

- Да пусть они хоть по пять дублей оформляют! Сколько угодно! Всегда говорил и еще раз повторю: меня моя личная статистика не интересует.

- То есть спрашивать, сколько ты планируешь забить в этом году шайб, бесполезно?

- Абсолютно. Я и в прошлом году не бился за индивидуальные призы и ни с кем не соперничал за звание лучшего снайпера, и в этом не собираюсь. Результат, который показывает моя команда, для меня превыше всего, и при этом мне все равно, сколько голов я забью лично. Главное, чтобы мы выигрывали, и если кто-то из моих партнеров будет отличаться чаще, чем я, и побьет мои рекорды, я буду только двумя руками за!

- После матча с "Крыльями Советов" на некоторое время выбыли из игры два твоих партнера - Буцаев и Шахрайчук, и ваше ударное звено распалось. Ты предвидишь трудности, которые могут возникнуть в связи с этим?

- В принципе, у Шахрайчука такая травма, что он мог бы играть. Полагаю, что его отсутствие в ближайшем матче будет связано с тем, что нужно проверить в действии появившегося в составе команды четвертого легионера, чешского защитника. Что касается трудностей… Думаю, вряд ли. Игра есть игра, победы надо добиваться в любой ситуации. Ну, а уж если они появятся, станем их преодолевать.

- Как же ты будешь без партнеров, ведь во всех интервью ты говорил, что именно они и их работа на льду - причина твоей прошлогодней результативности?

- Я и сейчас готов это повторить. Личная статистика и результативность любого игрока, за редким-редким исключением, зависит от его партнеров. Я не могу точно сказать, будет ли мне очень тяжело без них в матче с "Амуром". Посмотрим во время поединка. Тем более что в данный момент я еще стопроцентно не знаю, с кем буду играть. Пока мы тренируемся вместе с Саней Скугаревым и Ваней Ткаченко. Это очень сильные игроки, опытные, один из них выступает в сборной России, а это много значит, и я уверен, что у нас все должно получится.

- На предсезонке вас с Вячеславом Буцаевым наигрывали с разными хоккеистами, а Вадима Шахрайчука пробовали в других пятерках, но к началу чемпионата прежнее сочетание все же было восстановлено. Никто так и не смог вписаться в ваше звено?

- Было же видно, что игра с теми ребятами, с которыми нас пытались тренировать, не складывалась. Одна получится, а три провалим. Разве это хорошо? Если постоянно выступаешь с одними и теми же партнерами, то уже точно знаешь, куда они побегут, какой пас отдадут. Вадим - он же здоровый, может двух игроков на себе протащить. Он вбрасывает шайбу и может сразу же за ней побежать. Ты уже надеешься на это, рассчитываешь, что он именно таким образом и поступит. У нас и принцип игры был в минувшем сезоне такой, что мы соперника продавливали силой, а другие, например, на технику действовали, как наше звено Петерек - Королев - Ткаченко в прошлом году. Они не силовые форварды, они брали ловкостью и техничностью. У каждого же свой стиль, поэтому, когда к нам в межсезонье ставили вместо Шахрайчука кого-то другого, у нас игра сразу терялась. Менялся ее рисунок. Все изменения-то происходили потому, что Буцаева пытались поставить в центр. Когда Королев ушел, возник дефицит игроков данного амплуа. А Славка не может играть в центре. Я уж не помню, в каком году он последний раз был центрфорвардом. А его и в сборной на прошлом чемпионате мира отправили в центр, и летом в "Локомотиве" ну ту же позицию ставили. У него там не получается, он привык играть с краю, ему там удобнее. Мы с ним об этом разговаривали, и он сам признавался, что на фланге ему привычнее и комфортнее. Поэтому очень хорошо, что нас вернули в прежнее сочетание.

- С официальной формулировкой "по семейным обстоятельствам" ты отсутствовал на первых сборах национальной команды в Новогорске и на Кубке "Ческе пойиштовны". Не боишься, что второго приглашения от Плющева может и не последовать?

- А почему я должен этого бояться? У каждого человека бывают серьезные семейные обстоятельства. Я же не отказывался выступать за сборную, а отпросился только с конкретного турнира. Я всегда говорил и говорю, что игра за Россию для меня престижна и почетна, и я всегда готов отстаивать интересы и защищать честь своей страны. Мы поговорили с главным тренером, и я очень надеюсь, что обо всем договорились. Кроме того, я считаю, что приглашение в сборную напрямую зависит от твоей игры в клубе. Если ты в отличной форме, много забиваешь в чемпионате, то и в национальной команде тебе найдется место.